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起底Palantir:不愿被貼標簽的硅谷神秘大數據公司

TechWeb 6月28日 文/宋星

PayPal聯合創始人、著名風險投資人、暢銷書《從0到1》作者彼得·蒂爾(Peter Thiel)創立的Palantir通常被媒體稱作“硅谷最神秘的大數據公司”(因為關于它的公開報道太少),可是他本人可能并不喜歡這個說法。

大數據

Palantir

在參加科技論壇時,彼得·蒂爾經常會說,“我對所有的趨勢、風口(trends)都持懷疑態度,幾乎所有你能想到的風口都被高估了。如果一個初創企業用大數據、云計算、或者SaaS(軟件即服務)等等流行詞來形容自己,你應該拔腿就跑。”

彼得·蒂爾認為,如果一個初創企業喜歡用這些時髦的詞(buzzword)來形容自己,這可能表明它在虛張聲勢,說明企業本身并沒有什么獨特之處,和許多其它公司在做同樣的事情,沒有特別大的投資價值。

蒂爾的說法可能稍顯夸張,大數據、云計算這些標簽或者說分類還是有助于對企業有一個基本的認識,但是如果要深入地理解,這些標簽是遠遠不夠的。

蒂爾習慣于用第一性原理(First principle)來思考問題,面對初創企業,他會問,這個企業解決了什么具體問題,有什么競爭優勢,是否有真實的市場需求,以及這個市場究竟有多大等等。

如何更加深入地理解Palantir呢?這還得從蒂爾創立的另一家公司、即支付工具PayPal說起。

Palantir的創立起源于PayPal

2000年年中,PayPal正在快速增長,但仍面臨一個巨大難題:每月都因信用卡詐騙損失超過1000萬美元。

PayPal每分鐘都要處理成千上百筆交易,因此不可能逐一檢查每筆交易,任何質量控制團隊都打不到這種速度。

為了解決這個問題,PayPal組建了工程師團隊和數學家團隊仔細研究欺詐性交易,然后利用研究結果,編寫軟件自動識別和取消問題交易。不過,這個方法很快就失效了。

一兩個小時后,詐騙分子就發現了PayPal的防范手法,然后改變了策略,再次騙過了PayPal的軟件。

不過,詐騙犯雖然能騙過PayPal的軟件,但不能輕易騙過PayPal的分析師。于是PayPal的工程師重寫了軟件,采取人機協作的方式來解決問題:程序將可疑的交易標記在設計好的用戶界面上,然后再由人工審核交易合法性。

多虧這個系統,PayPal終于控制了欺詐問題,PayPal在2002年第一季度首次實現盈利。并且,這個系統還引來了美國聯邦調查局的興趣,他們希望借此偵查金融犯罪。

2002年出售PayPal后,彼得·蒂爾繼續思考通過人機協作的方式還能創立什么有價值的公司。值得一提的是,當時,因為9·11事件,反恐成了一個非常強的需求。

2003年,彼得·蒂爾和斯坦福大學的老同學亞歷克斯·卡普、軟件工程師史蒂夫·科恩就有了新想法:利用PayPal安全系統的人機協作模式來鎖定極端分子和金融詐騙,于是就有了Palantir。

真知晶球Palantir

彼得·蒂爾非常喜歡托爾金的《魔戒》,他所創立的許多公司的名字都來自這部作品,Palantir也不例外。

Palantir即真知晶球,意為“遠觀”,能夠知曉遠方或者未來發生的事情。而Palantir的業務也正是通過數據分析幫助客戶作出判斷,甚至“預知未來”。

Palantir在成立之初就獲得了美國中央情報局旗下投資機構支持,它的數據挖掘和分析技術也最先被用于全球各地的情報機構以及其它政府機構。

Palantir的軟件會分析政府提供的數據,比如,極端主義教士的通話記錄、與恐怖活動關聯的銀行賬戶,然后標記出可疑活動,供訓練有素的分析師審核。

彼得·蒂爾在《從0到1》這本書中寫道,媒體廣泛認為Palantir的數據分析幫助美國政府抓捕了本·拉登。

不過可能因為保密協議之類的原因,蒂爾表示,“對于操作細節,我無可奉告”。

隨后,Palantir將業務從政府機構擴大到了金融、醫療保健、汽車、航空航天等私營企業當中。

Palantir的產品主要包括Palantir Gotham和Palantir Foundry。Palantir Gotham主要是服務于政府部門,比如幫助洛杉磯警方通過各種攝像頭識別汽車牌照,查找犯罪分子等等。Palantir Foundry則是向企業客戶提供自動化數據分析工具。

雖然外界把Palantir當做大數據公司中的典范,稱贊其數據分析軟件,但蒂爾更愿意強調人的作用,他認為,對于Palantir來說,更為重要的是人類分析師、檢察官、科學家,金融專家,沒有他們的積極參與,軟件毫無用處。

蒂爾認為,人類擅長在復雜情境下制訂計劃、做出決策,但不擅長大量數據的處理。計算機和軟件則恰恰相反:擅長高效的數據處理,但卻做不出人類很輕松就能做出的基本判斷。如果能結合好兩者,就能創造出有價值的公司。

Palantir去年營收僅達10億美元

從以上敘述可以看出,Palantir解決了許多具體問題,是有真實的市場需求,比如防范欺詐、協助抓捕極端分子等等,可是Palantir還有問題需要解決,比如,擴大營收規模。

Palantir已創立約15年,可是據其高管披露,在2018年,Palantir也僅創造了近10億美元的收入,并不算太高。另外,Palantir尚未實現盈利。

Palantir正在考慮IPO事宜,據外媒披露,Palantir正在考慮IPO事宜,摩根士丹利預計若其在2020年IPO,估值在360億美元到410億美元之間。這一估值要遠高于Palantir上一輪融資時的估值,其最近一輪融資是在2015年,當時其估值是200億美元。

可是,這樣的財務狀況,是否能撐得其約400億美元的估值,外界有很多的質疑。

Palantir也在努力擴大營收規模,外媒此前曾報道,Palantir招募了一批銷售人員,以擴展企業客戶。這與該公司最初宣稱的“不需要什么銷售人員”時的風格截然相反。當然,企業發展到新的階段,改變策略也是很合理的。

Palantir是否能成功達到目標呢?讓時間給我們答案。

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