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加密戰略不斷受挫 Facebook金融夢碎?

5月,David Marcus在Facebook總部聚集了一個團隊,致敬自己已經研發一年的項目。這家社交媒體巨頭認為,這一類似比特幣的支付系統將顛覆全球資金流動。

一位知情人士說,身為Facebook高管兼項目架構師的Marcus在喝香檳時告訴員工:“我們將改變世界。”

事實證明,改變世界并不那么容易。

5個月后,在立法者和監管機構的壓力下,眾多知名支持者紛紛選擇退出,Libra項目遭遇了重大挫折。特朗普總統、美聯儲主席杰羅姆·鮑威爾和眾議院金融服務委員會主席Maxine Waters(三人持不同意見)都對這一項目提出了批評,盡管三人持有不同的意見。而歐盟官員則正試圖阻止項目的推出。

Facebook憑借Libra,以技術烏托邦式的虛張聲勢闖入金融界,然后卻陷入監管懷疑論和根深蒂固的利益糾纏之中。立法者已經對Facebook處理用戶隱私的方法感到不滿,并為Facebook籌措用戶資金設置了障礙。

財政部表示擔心洗錢者和恐怖分子金融家可能會濫用Libra。在與監管機構和立法者辦公室的私下會面中,各大支付巨頭逐漸淡化了他們在Libra中的角色,Facebook所接觸的大型銀行則拒絕簽署協議。

Facebook高管似乎不確定如何駕馭金融官僚機構。雖然他們出現在了財政部和美聯儲的會議上,并對Libra進行了簡要概述,但仍然留下了許多未解之謎。

為了實現其鑄就新幣的野心,Facebook迫切需要各大公司的加入,形成一個松散的聯盟。其中許多公司在懷疑的態度下,猶豫地選擇了加入。但當Libra受到抨擊時,包括Visa、萬事達卡和PayPal在內的合作伙伴迅速選擇跳船。

有關Libra的顛覆性事態發展,大大挫敗了Facebook減少其幾乎完全依賴定向廣告的努力。這也向正在擴張至金融服務領域的技術巨頭發出了警告。在公眾對硅谷的信任度下降之際,蘋果、亞馬遜和谷歌都在開發各自的支付項目,因為這可以使他們訪問敏感的個人財務數據。

“您真的認為人們應該用自己的血汗錢來投票信任Facebook嗎?”Sherrod Brown參議員在7月的一次國會聽證會上質問Marcus。

沒有跡象表明Facebook準備放棄Libra。其余支持者的代表于上周一在瑞士進行了會面,準備推動該項目的進行。首席執行官馬克·扎克伯格已同意在本周的國會聽證會上回答相關問題。

“金融體系的核心已經50多年沒有變化了。這是有原因的,”Marcus在接受采訪時說。“也是艱難的改變。”

當Facebook在6月份公開發布Libra項目時,它希望將詳細信息委托給合作伙伴聯盟Libra Association,并將其定位為針對公共事業而不是企業競爭。它被設想為法定貨幣的數字替代方案,希望能夠被全世界的商人所廣泛接受,并能夠以低成本即時跨境發送。

不過,主要企業合作伙伴的流失(支付創企Stripe和在線度假網站Booking都已經選擇退出)使得原本計劃中的2020年推出面臨挑戰。合作伙伴中的一些公司本來應該提供技術手段,以使用戶的錢進入系統。目前剩下的合作伙伴包括數家風險投資公司、Uber和歐洲支付處理商PayU。

Marcus說,雖然他更情愿支付巨頭能夠留在Libra Association,但是它們可以選擇讓消費者和商人無需成為正式會員,仍然可以使用新貨幣。

“我們之所以這樣設計,就是為了讓它們仍然可以做到這一點。我敢打賭它們也會這么做,”Marcus說。

十多年來,Facebook一直在嘗試消費者支付業務。該公司于2009年推出了自己的貨幣Facebook Credits,可用于在視頻游戲內以及在線禮品店購買虛擬商品。這家Facebook子公司擁有在48個州進行匯款的許可證。

Marcus五年前從PayPal跳槽加入Facebook,并負責Messenger部門。2018年5月,他開始擔任新職務,探索Facebook使用區塊鏈技術的方法。

他采用的策略比任何一家美國高科技公司都嘗試過的金融服務更為雄心勃勃。Facebook將創建自己的數字錢包,該錢包將使Libra可用于在線和離線購買物品、支付賬單以及向國內外朋友和家人匯款。用戶可以從授權經銷商處用美元購買Libra,并將其存儲在數字錢包中,然后用于對接受Libra的零售商的購買交易或發送給他人。

該公司認為這一產品可以讓人們與Facebook聯系的時間更長,無論線上線下都可以使用。它還表示,其目標是使全世界的人們,尤其是那些無法使用常規銀行系統的人們,更容易獲得金融服務。

按照Marcus的說法,其他數十家渴望接觸Facebook龐大用戶群的公司將加入Libra Association,每家公司將出資1000萬美元,用以建立全球支付網絡,并打造可與之互動的專屬應用。為了克服比特幣曾經歷過的動蕩,Libra的價值將與一攬子貨幣和政府支持的資產相掛鉤。

扎克伯格曾帶領Facebook進入新的領域,即廣告、硬件和原創電視節目。現在,他又讓該項目煥然一新。其他人則不那么樂觀。首席財務官David Wehner詢問Marcus,Libra該如何彌補成本并實現盈利。Facebook旗下的消息服務WhatsApp的員工認為,將Libra集成到該應用中的優先級較低。

Facebook開始尋找合作伙伴,并以現有的支付巨頭為目標。它們的支持將有助于鞏固該項目,并確保它們不會公開批評Libra。

在向Visa、萬事達卡和PayPal進行推銷時,Marcus的團隊宣傳道,人們在進行線上金融交易時,會傾向于使用同一在線社交渠道。在中國,數億消費者已經放棄了信用卡,轉而使用微信支付。

這些公司面臨著許多發現自己陷入硅谷野心的困境:要么加入,要么冒被遺忘的風險。而將它們的名字附加到Libra上,并進行少量投資,就能使其信用卡網絡獲得數十億潛在客戶的訪問權。即使Libra交易將在其系統之外進行,信用卡和借記卡也可以用來將錢轉入Libra錢包,并為相關銀行卡網絡產生手續費收入。

PayPal是最早加入的巨頭之一。該項目得到了PayPal首席運營官Bill Ready的擁護。自2013年以來,他和Marcus一直是密友,當時PayPal總裁Marcus達成協議,以約8億美元的價格收購了Ready領導的一家初創公司。

從那里,Facebook轉向有興趣削減卡處理賬單的在線商人。Uber、Lyft和Booking簽約。Visa和萬事達卡是最后一批提供支持的機構,因為它們聽說其他人已經加入了。

在6月發布Libra之前,Marcus的團隊花在監管機構上的時間相對較少。當Facebook高管會見美國財政部官員時,他們回答了許多問題,稱稍后將向有關官員解釋細節。

Marcus說,Facebook正在與監管機構進行磋商,并希望聽聽他們早些時候曾遇到的“深刻擔憂”。他補充說,只有在Libra Association成立并且成員商定了方法之后,才能提供對某些問題的答案。

Marcus說:“在早期會議上,我們并沒有得到所有答案,但這是有意為之的。對于當時來說,白皮書中唯一的想法只是在2020年推出,我認為這很正常。”

今年6月,Facebook發布了一份概念文件,解釋了該貨幣的工作原理,并公布了27個其他“創始成員”,其中包括流媒體音樂服務公司Spotify和電信巨頭沃達豐。它們的目標是建立不依賴中央銀行或華爾街中間人的金融系統。

在一段時間以來一直緊密關注Facebook的美國政府和國會并沒有被打動。Waters議員要求Facebook暫停Libra的發布,其委員會成員起草了《Keep Big Tech Out Of Finance Act》,以限制Facebook和其他硅谷巨頭擴大向金融服務業的擴張規模。國會議員在7月舉行的為期兩天的聽證會上對Marcus進行了殘酷質問,迫使他承諾在克服監管障礙之前不會推出Libra。

大約在那個時候,Libra Association的幾家公司代表參加了一次電話會議,以協調它們對日益增長的強烈反對的反應。

這家社交媒體巨頭將自己定位為該協會的一個成員,而該協會本身無權決定網絡的運作方式。它要求其他一些合作伙伴公開游說該項目,但它們卻持異議。

同時,Marcus的一些盟友被邊緣化。PayPal在6月宣布,Ready將卸任公司首席運營官一職,從而消除了支持Libra的關鍵聲音。

更為沮喪的是,監管者和立法者開始向Facebook的合作伙伴尋求答案。整個夏天,美國財政部致信包括Visa、萬事達卡、PayPal和Stripe在內的公司,要求其概述它們的洗錢合規項目,以及Libra將如何契合這些項目。由于Facebook沒有做出更清晰的解釋,一些公司在回應時感到受阻。

隨著壓力的增加,Facebook試圖召集其合作伙伴。它邀請協會成員參加10月14日在日內瓦舉行的會議,以審核該組織的章程并選出董事會。

此外,協會成員也尚未拿出Facebook所要求的1000萬美元資金。它們簽署的是一份無約束力的信,如果改變了主意,它們可以隨時退出該項目。

一些公司認為,Facebook在6月份宣布該項目時夸大了它們的參與程度,并對被稱為“創始成員”表示不滿。

Visa首席執行官Al Kelly在7月份的公司電話會議上說:“重要的是要了解這里的事實,并不是所有人都想沖在前面,畢竟還沒有人正式加入。”

但是到10月初,幾個合作伙伴的支持已經崩潰了。萬事達卡和Visa高管表示,他們很可能繼續擔任會員,但尚未做出最終決定。PayPal則選擇退出了Libra。

議員們則掀起了熱潮。Brown和Brian Schatz議員警告Visa、萬事達卡和Stripe的首席執行官,如果繼續參與,它們將“期望監管機構對與Libra有關的支付活動甚至所有支付活動進行嚴格的審查。”

Visa和萬事達卡派遣高管與參議員的職員見面。不久之后,它們宣布退出該項目,Stripe、Booking、eBay和阿根廷支付提供商Mercado Pago也選擇退出。

失去Visa和萬事達卡的支持可能會消除用戶將錢轉移到Libra系統中的一種主要方式,這可能是致命的打擊。

Marcus說:“就Visa和萬事達卡而言,我必須贊揚它們大膽且樂于探索根本不同的事物。鑒于所有人都面臨的壓力,很難責怪它們。”

Facebook內部的緊張局勢也不斷增長。資深高管曾問Marcus,為什么要使用一種新的加密貨幣來提升Facebook的財務抱負。他們問,公司就不能使用美元或比特幣嗎?

知情人士說,Marcus一直在與美國主要銀行進行接觸加入天秤座。如果成功,可以讓消費者從支票賬戶中向Libra錢包轉賬。

然而,摩根大通和高盛在6月之前就拒絕了Facebook的邀請。兩家公司之所以拒絕,部分原因是它們擔心加密貨幣可能會用于違反洗錢和制裁法規的犯罪活動。

周一,在日內瓦,包括Facebook在內的21家公司向Libra項目做出了承諾,并選舉了五名董事會成員來監督Libra Association。Marcus說,下一個任務是為此聘請專職總經理。


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